2021 será un año más tranquilo para semiconductores y chips (excepto para Intel)

si alguna vez hay era una industria tecnológica típicamente tranquila que parecía generar titulares masivos este año, eran los semiconductores. Desde compras de fusiones y adquisiciones que batieron récords hasta financiamiento de capital de riesgo prodigioso, el declive de los principales actores y grandes luchas comerciales internacionales, las empresas de semiconductores se encontraron en la mira de inventores, capitalistas de riesgo, reguladores, políticos y, bueno, Apple.

2020 fue un año excepcional, principalmente porque fue la culminación de patrones que hemos estado observando en la industria durante años. Es peligroso predecir que habrá “menos noticias” en cualquier industria tecnológica, pero estos patrones se han solucionado en muchos sentidos, y parece muy probable que 2021 sea un año más tranquilo para los semiconductores que el año pasado.

Aquí hay una instantánea de cuatro de las historias más importantes de 2020 y lo que puede suceder a continuación a medida que ingresamos en 2021.

La noticia más importante de este año en chips fue la rápida consolidación de la industria en solo unos pocos meses. Esa consolidación estuvo encabezada por la oferta de compra de Arm por $40 mil millones de Nvidia, la firma de diseño de chips que proporciona el modelo para casi todos los teléfonos inteligentes y también está comenzando a invadir el mundo de las computadoras de escritorio con el lanzamiento de Apple de su procesador M1.

Nvidia no fue el único en tirar mucho dinero para consolidar. AMD gastó $ 35 mil millones para comprar Xilinx, que fabrica chips reprogramables conocidos como FPGA que son cada vez más vitales en pilas tecnológicas como 5G, donde las tecnologías cambian más rápido de lo que se puede reemplazar el silicio. Intel entregó su unidad de memoria a SK Hynix por $9 mil millones mientras lucha por sobrevivir, y Analog Devices compró Maxim por $21 mil millones en un intento por consolidar el mercado de chips integrados en áreas como sensores y administración de energía. Más allá de los principales titulares, por supuesto, hubo muchas adquisiciones más pequeñas realizadas en toda la industria.

La industria de los chips no es única en su fuerte consolidación, muchas otras industrias también han tomado la ruta de fusiones y adquisiciones dada la política antimonopolio relativamente indulgente vigente y el abundante capital de los mercados públicos a su disposición. Sin embargo, también hay semirremolques de fuerza únicos para encabezar esta dirección.

En primer lugar, el costo de mantenerse competitivo en la industria de los chips ha aumentado rápidamente. Para los chips de más alto rendimiento, las fábricas cuestan decenas de miles de millones de dólares para construir y requieren años de tiempo de entrega. Los costos de I+D siguen siendo altos, lo cual es una de las razones por las que la financiación de capital de riesgo de la industria ha sido limitada en el pasado (aunque eso ha cambiado, lea a continuación). Es difícil triunfar en fichas si eres pequeño y no tienes el capital para gastar para mantenerte competitivo.

Sin embargo, quizás aún más importante, ha habido una consolidación del lado del cliente, y ese monopsonio también está forzando la consolidación general para los proveedores. Entre los mayores compradores de computación y almacenamiento de alto rendimiento en la actualidad se encuentran las grandes plataformas en la nube como AWS, Google Cloud y Microsoft Azure. Apple y algunos otros fabricantes controlan la mayor parte del mercado de teléfonos inteligentes, e incluso en los sistemas integrados, el número de compradores aparentemente se está consolidando. La consolidación de clientes obliga a la consolidación de proveedores, luchando contra el poder de la demanda del mercado con el poder de la oferta del mercado.

Esas dos tendencias han existido durante años, pero culminaron este año con el frenesí de fusiones y adquisiciones que vimos. Eso no quiere decir que no quede nada para comprar en el mercado, pero los grandes jugadores como Nvidia y AMD han hecho sus mayores apuestas y es poco probable que hagan más adquisiciones importantes mientras tanto.

Qué observar en 2021: La gran noticia el próximo año es cuál de estas adquisiciones masivas recibe realmente la aprobación. Los reguladores antimonopolio han sido notablemente optimistas sobre la consolidación en el sector, pero ahora esa consolidación está llegando a su fin lógico, con solo unos pocos jugadores o incluso solo uno existente en sus respectivos mercados.

Estas preocupaciones antimonopolio son más notables con Nvidia/Arm, que debe recibir la aprobación simultánea de cuatro autoridades (Estados Unidos, Gran Bretaña, Europa y China). Los expertos en la industria con los que he hablado se han dividido en sus predicciones, con algunos sintiendo que las partes pueden “llegar a un acuerdo” y otros sintiendo que es poco probable que China en particular apruebe un acuerdo. Podemos esperar algunas señales de cómo va esto en 2021, aunque la aprobación del acuerdo podría llegar hasta 2022.

AMD/Xilinx también ha llamado la atención de algunos expertos, pero no ha recibido la prensa que tiene Nvidia/Arm. En cuanto a Analog Devices y Maxim, que es una consolidación horizontal bastante clásica, los accionistas aprobaron la fusión en octubre, y la compañía dijo en su comunicado de prensa que el período para que Estados Unidos interviniera por motivos antimonopolio había expirado. Todavía enfrenta aprobaciones regulatorias en otras regiones y podría cerrarse en el verano de 2021.

Dado el enorme aumento de las preocupaciones anticorrosivas en los Estados Unidos entre demócratas y republicanos en torno a empresas de plataformas como Google y Facebook, la gran pregunta es si esas preocupaciones se extienden a otras industrias tecnológicas como los chips. Hasta ahora, ese no ha sido el caso, pero la nueva administración de Biden podría tener otras ideas cuando se establezca en enero.

2020 fue otro año importante para los dólares de capital de riesgo en silicio de próxima generación, después de una gran inversión en 2019 y 2018. He cubierto muchas de las emocionantes nuevas empresas en el espacio, incluida Nuvia (que anunció $ 240 millones en septiembre para su Serie B) , SiFive, EdgeQ y Cerebras, y hay aún más empresas en el sector, incluidas Graphcore y Mythic, que están trabajando en productos interesantes. Los dólares agregados en el sector son difíciles de calcular, ya que la mayoría de las empresas de chips se mantienen muy calladas sobre su financiación durante años debido a las preocupaciones sobre la competencia. No obstante, incluso las rondas que se han anunciado son asombrosas en escala.